¿Qué es Economía? Diversas percepciones de una ciencia compleja responsable de estudiar conductas humanas, principalmente en intercambios de bienes.

Economía, varias percepciones

Tomada en su sentido literal, la Economía es el estudio del arreglo, manejo y administración de una casa. Su etimología lo muestra:

«[…] esta voz llega al latín desde el griego οἰκονομία (oikonomía), que se compone de οἶκος (oîkos), que significa ‘casa’, y νέμειν (némein), que podemos traducir como ‘distribuir’, ‘administrar’ o ‘gestionar’». diccionariodedudas.com

Eso puede proyectarse de una casa a todo el estudio formal de las decisiones que toman recursos que son escasos y son aprovechados para la satisfacción de necesidades que son ilimitadas.

O puesto de otra manera muy similar «La ciencia social que estudia la producción, distribución y consumo de bienes y servicios». Una definición muy ortodoxa y acostumbrada.

Tomada en el sentido que demasiadas veces se utiliza en los medios de comunicación, la Economía en una técnica o método de predicción del comportamiento futuro. Se le toma como un instrumento de pronósticos de desempeño macroeconómico (!).

Economía, precisiones

En lo que sigue quiero hacer una serie de consideraciones o precisiones que persiguen un mejor entendimiento de la Ciencia Económica. Más que proponer una definición, pongo atención en sus componentes.

Una ciencia, especializada

Es una ciencia, con un campo de estudio especializado. Más específicamente, es una ciencia social que se ocupa del estudio formal y sistemático de conductas humanas.

Conductas humanas de cierto tipo

La comprensión estándar asigna a la Economía el estudio de conductas humanas relacionadas con la producción, distribución, venta, compra y consumo de bienes materiales.

Sin embargo, su aplicación a ido más allá de esas actividades.

Entendida como el estudio de conductas humanas, principios y conceptos de la Economía han sido usados para estudiar, por ejemplo, conductas criminales y actos de gobierno.

Origen y nacimiento

Es una costumbre establecida afirmar que la Economía nació con la publicación de La Riqueza de las Naciones, el libro de Adam Smith.

Eso es una exageración: existen antecedentes del estudio de conductas económicas en tiempos anteriores, como los trabajos de los llamados Escolásticos Tardíos.

Debe hacerse notar que tanto esos escolásticos como Smith tuvieron como foco central de su estudio la moralidad de las acciones humanas. Al realizar esos estudios comenzaron a encontrar y organizar acciones humanas de producción, distribución, venta, compra y consumo.

La solución a un problema de escasez

Es otro componente afirmar que la Economía es una ciencia dedicada a encontrar la solución del problema de la escasez de recursos que deben emplearse para satisfacer necesidades humanas ilimitadas.

Esto colocaría a la Economía como una especie de rama de la Ingeniería, destinada a encontrar la solución matemática a un problema de asignación de recursos escasos.

La realidad es que la Economía no parece ser una ciencia que resuelva un problema de ingeniería de uso de recursos.

Es en la realidad una ciencia de comportamiento humano, que estudia las decisiones humanas de uso de esos recursos. Más concretamente, una ciencia que estudia los intercambios de bienes entre personas que tienen como meta la satisfacción de sus necesidades.

Hipótesis teóricas

La Economía suele ser víctima de la crítica que afirma que es una ciencia que trabaja bajo supuestos irreales.

El más célebre es considerar a las personas como seres fríos, capaces de realizar complicados cálculos de beneficio egoísta y que no poseen sentimiento alguno, ni conciencia moral.

Es la acusación del Homo Economicus: Definición.

Una bola de cristal con números

También, la Economía suele ser víctima de una visión reducida. La que le asigna la función de predecir el futuro para luego criticarla porque no ha acertado.

La Economía tiene, por encima de todo, una función de estudio que permita lograr la comprensión del fenómeno de intercambios de bienes.

Este estudio puede producir principios que pueden ser usados para hacer pronósticos. Como el de esperar una reducción de la cantidad demandada de un bien cuando su precio se eleva.

Sin embargo, la cantidad de variables que juegan en la realidad obliga a ser cauteloso en las predicciones.

Dos visiones

Muchos consideran a la Economía como formada por dos campos separados y distintos, la Micro y la Macro, suponiendo que una nada tiene que ver con la otra.

Esto es un error de consideración pues las dos ramas parten de exactamente la misma base, la conducta individual.

Campo fértil para ideologías

También, la Economía padece los efectos de prejuicios y opiniones ideológicas que afectan su tarea científica de encontrar la verdad en su campo, como cualquier otra ciencia.

Es usual que la Economía sea manipulada y aprovechada para servir de apoyo a preferencias políticas.

La Economía, considerada como ciencia, tiene una labor descriptiva que busca más y mejores conocimientos. Se abstiene de juicios morales. Es una seria desventaja suya que sea objeto de aprovechamiento desleal.

Obviamente, dentro de ella, como en cualquier otra ciencia, existen diferentes escuelas que parten de diferentes supuestos y con ello añaden riqueza al conocimiento.

Ignorancia económica popular

La Economía también padece del síndrome del conocimiento popular simplificado. Percepciones populares que carecen de antecedentes y proponen relaciones simplistas de causa-efecto, como el elevar el gasto gubernamental para reanimar a la economía, sin considerar efectos colaterales.

Parafraseo para resumir esta idea. «De cada millón de personas una sabe de Economía y la solemos encontrar en todas las reuniones a las que vamos».

Por supuesto el problema serio se presenta cuando llega al poder ese que cree sabe de Economía y no sabe nada.

«No es un crimen ser un ignorante de la Economía, que es, después de todo, una disciplina especializada y que la mayoría de la gente considera una “ciencia sombría”. Pero es totalmente irresponsable tener una opinión ruidosa y vociferante sobre temas económicos mientras se permanece en este estado de ignorancia». M. Rothbard Mi traducción

Por último

Finalmente, quiero apuntar que en opinión mía, la Economía es una ciencia fascinante, llena de descubrimientos atractivos y llamativos, que provee una visión sistemática sobre la conducta humana desde su misma base, la individual.

Está llena de intuiciones que contradice, de razonamientos sensatos, de leyes con sentido, de avisos de peligro, de refinamientos complejos, de consejos y sugerencias. Y todo eso está a la vista de quien lo quiera ver.

Y una cosa más…

Hay más ideas al respecto en ContraPeso.info: Economía.

Bonus track: más sobre qué es Economía.

La definición de Economía en su comprensión tradicional da pistas sobre la naturaleza de esa ciencia:

«La economía es una ciencia social que estudia la forma de administrar los recursos disponibles para satisfacer las necesidades humanas […] se centra también en el comportamiento de los individuos, su interacción ante determinados sucesos y el efecto que producen en su entorno […] El objetivo último de la economía es mejorar las condiciones de vida de las personas y de las sociedades. Hay que tener en cuenta que los recursos disponibles son limitados (existe escasez), pero las necesidades humanas son ilimitadas.». economipedia.com

Con más perspicacia la Economía ha sido vista como Cataláctica: la ciencia que

«[…] estudia los intercambios entre humanos definidos en términos monetarios […] toda acción humana es un proceso mediante el que el individuo pasa de un estado menos satisfactorio a otro más satisfactorio mediante el intercambio de bienes» eumed.net

Y con buena dosis de agudeza también, la Economía es vista como

«[…] una ciencia para el reconocimiento de consecuencias secundarias. Es también una ciencia para ver consecuencias generales. Es la ciencia de revelar los efectos de políticas propuestas o existentes no solo para un interés especial en el corto plazo, sino para el interés general en el plazo largo». H. Hazlitt Economics in One Lesson.

De todas las definiciones, esta última resulta ser la más útil —especialmente para quienes tienen sugerencias acerca del manejo de la economía de un país y sin vergüenza alguna proponen acciones ignorando sus consecuencias.

[La columna fue revisada en 2020-01]