¿Qué es individualismo?

La crítica en contra del individualismo es equívoca —en el sentido de que ‘individualismo’ es entendido diferente androjopor sus críticos y por sus defensores, resultando en que cada uno tiene razón, por separado.

En lo que sigue, intento definir ‘individualismo’ en esos dos sentidos.

• Individualismo negativo, es el criticable justificadamente y consiste en un conjunto de acciones personales que forman un patrón consistente de egocentrismo irresponsable.

Lo anterior define a un tipo de individualismo que contiene (1) conductas continuas de codicia, ambición, ingratitud, voracidad y egoísmo; y (2) falta de consideración de las consecuencias negativas en terceras personas, a las que no importa dañar si eso beneficia al sujeto.

Esta es la definición que tienen en mente quieres critican al ‘individualismo’ —muy especialmente cuando entran a campos de Economía y usan expresiones como «codicia capitalista», «voracidad comercial» y otras más.

• Individualismo positivo, que es el admitido y que consiste en un conjunto de acciones que forman un patrón de conducta consistente de independencia y autonomía personales.

Este tipo de individualismo contiene (1) conductas continuas de búsqueda de beneficio y autodeterminación propia por medio de la autosuficiencia y la libertad; y (2) consideración hacia normas y preceptos comunes que consideran el efecto de las acciones en los demás.

Esta es la definición de ‘individualismo’ que tienen en mente quienes lo defienden —y que difiere en mucho con respecto al individualismo negativo.

No debe asustar a nadie que, entonces, ambas partes tengan razón en sus críticas y defensas —porque están hablando de sos cosas distintas. El defensor del individualismo positivo sería sin duda un crítico del individualismo negativo.

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La diferencia entre ambas definiciones de individualismo está contenida en la consideración de los efectos de la conducta propia en los demás —lo que permite clarificar el significado equívoco del término.

(Términos equívocos son aquellos en los que una palabra o expresión pueden ser entendidos de manera distinta, como ‘vela’ ‘muñeca’, o ‘cólera’).

Es desafortunado que la comprensión usual de ‘individualista’ sea asociado con quien no respeta normas sociales y al que poco importa las consecuencias de sus acciones en los demás —y que llega al extremo de dañarlas si eso le proporciona algún beneficio.

La diferencia central entre ambas definiciones es centralmente la incorporación de un elemento en la decisión de la persona: los efectos que tendrán en los demás, muchas veces manifestado por medio del respeto a leyes y convenciones sociales.

Si alguien es individualista, es decir, busca su libertad y autonomía, y al mismo tiempo toma en cuenta los efectos de sus acciones en los demás —entonces ese individualista es sano y su conducta es admitida.

Y, más aún, si con su conducta ese individualista no solo considera que no debe lastimar a los demás, sino que también los beneficia, entonces su conducta se vuelve loable.

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Ha sido mi intención aclarar el significado de ‘individualismo’ mostrando que hay dos definiciones distintas —y que en las discusiones sobre el tema ambos significados se mezclan creando discusiones sin provecho.

Y hace posible entender que quien funda un negocio esperando tener beneficios personales y cargar los precios más altos posibles tiene una conducta individualista admisible —porque podrá lograr eso solamente satisfaciendo a sus clientes, que es su consideración hacia los demás. 
No será un ejemplo brillante de altruismo, pero su conducta no daña a otros —al contrario, los beneficia al seguir leyes y convenciones sobre contratar empleados, usar proveedores y satisfacer clientes.

Pero podrá convertirse en un individualista negativo si viola esas normas legales y sociales, con la sola intención de beneficiarse a costa de otros.

Igual que es individualista negativo el gobernante que busca su beneficio personal a costa del bienestar del resto.

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