El significado de sustentabilidad debe ir más allá de consideraciones ecológicas. La sustentabilidad es una herencia total que une a generaciones pasadas y futuras. Una herencia total de capital, cultura, civilización.

En lo general, se tiene la idea de que una actividad económica sustentable es esa que cuida recursos y medio ambiente para que ellos sean conservados. Una preocupación ecológica o ambiental considerable.

Esa visión es demasiado limitada. La sustentabilidad es una herencia total, no solamente ambiental. Un amplio legado responsable entre generaciones que se deben mutuo respeto. Va más allá de consideraciones ambientales.

Comienzo con algunas precisiones necesarias.

Precisiones sobre la sustentabilidad

Sobre el el significado de sustentabilidad, ofrezco algunas ideas que afinan su entendimiento, para al final proponer una definición más amplia.

1. La sustentabilidad incluye y admite como elemento esencial a la productividad, o mejor dicho, al deber tener utilidades. Esto es dejar un margen de ganancia y beneficio para quienes inviertan es la actividad económica. Sin beneficios no habría sustentabilidad. 

2. A lo anterior se agrega una alta prioridad para el cuidado ecológico, a lo que en ocasión se añaden cosas como respeto a derechos humanos y en general un buen comportamiento ciudadano. Pero es la preocupación ambiental es la que suele destacar por mucho sobre cualquier otra.

3. Es una realidad el que la actividad humana altera al medio ambiente, sea la que sea. Desde los comienzos de la agricultura y la ganadería hasta la extracción de minerales, todo tiene un impacto en el medio ambiente. No es algo que pueda evitarse.

4. Para comprender mejor qué es sustentabilidad en su aspecto ambiental ayuda considerarla en su extremo de «sustentabilidad cero afectación ambiental». Un medio ambiente sin intervención alguna. 

Este extremo de respeto ambiental llevado a cero afectación haría imposible, por ejemplo, todo tipo de construcción para habitación y todo tipo de generación de energía, como el fuego que necesita leña. Un regreso al estándar de vida primitiva total y quizá ni siquiera eso.

5. Por lo anterior, la sustentabilidad debe ser entendida no como cero afectación ambiental, sino en otro sentido. Uno que acepta que la actividad humana afectará siempre al medio ambiente y que no hay otra alternativa para pensar en otra manera de entender a la sustentabilidad.

Sustentabilidad su definición

Una posibilidad de entenderla mejor es definir a la sustentabilidad como una herencia total que (1) satisface necesidades presentes sin (2) reducir la posibilidad de satisfacción de necesidades futuras de largo plazo.

Debe notarse que la inclusión de la idea central, la de una buena herencia total a la generación siguiente.

Una idea más amplia que la de conservación ambiental y que también incluye toda la «herencia generacional»: instalaciones, maquinaria, tecnología, conocimientos, instituciones, leyes, cultura, nivel de progreso, civilización…

Este es mi idea central, la ampliación de la idea de sustentabilidad a una herencia responsable general de provecho a las generaciones futuras y que va más allá de solas consideraciones ecológicas. Es una herencia total de lo que en Economía se llama capital. O mejor aún, una herencia de civilización

Lo que he hecho es convertir a la idea de sustentabilidad en un concepto de herencia de capital y cultura, en su sentido amplio posible, y que conecta o relaciona a las generaciones. No solo a las siguientes con la actual sino también a esta con las anteriores.

Así destaco a la herencia que la presente generación ha recibido de las anteriores. Todo ese cúmulo de conocimientos, costumbres, leyes, bienes, capital económico, tecnología, experiencias acumuladas, recursos, naturaleza. Civilización.

En resumen…

La sustentabilidad posee un círculo demasiado reducido cuando ella se limita a preocupaciones ambientales.

Ella podrá adquirir un significado poderoso cuando se amplía a ser comprendida como una herencia para el futuro y del pasado, lo que conecta a quienes han muerto con quienes aún no viven.

Esto habla de respeto a través del tiempo: respeto a lo heredado de generaciones anteriores a lo que no puede tratarse con desprecio sino lo contrario. Y también respeto a las generaciones que vienen para que hereden cosas aún mejores.

Además…

Para esta columna he usado ideas de la obra de A. Kling, Specialization and Trade: A Re-introduction to Economics.