Definición y características de progreso. La idea tan occidental de avance hacia algo mejor. Una noción del ser humano en una marcha en el tiempo que mejora su situación.

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Introducción

¿Qué es progreso? Su definición es difícil por dos razones. Se refiere a una situación compleja y dinámica. Pero, sobre todo, es un concepto relativamente nuevo que altera la visión humana.

La hace ver que la realidad no es estática, al contrario, que las cosas cambian. Y, más aún, que es real la posibilidad de vivir mejor. W. Durant aporta al tema eso precisamente: una definición de progreso y sus características.


El libro consultado es el de Durant, Will. The Greatest Minds and Ideas of All Time, Simon & Schuster. Kindle Edition.


Punto de arranque

¿Qué es progreso? Para responder la pregunta, no debe recurrirse a subjetividades ni tampoco a usar la noción de ‘felicidad’. Después de todo, dice Durant, «los idiotas son más felices que los genios y esos a los que respetamos buscan no la felicidad sino la grandeza».

La definición debe explicar al progreso objetivamente para aplicarlo a toda persona, sociedad y tiempo. Con eso en mente, el autor responde.

Definición de progreso

La respuesta contiene dos elementos:

  1. Progreso es «control creciente del medio ambiente por parte de la vida».
  2. Y medio ambiente es «todas las circunstancias que condicionan la coordinación y realización de los deseos».

Por tanto, es posible entender al progreso como la mente y el propósito dominando al desorden; como la forma y la voluntad imponiéndose sobre la materia.

Precisiones

Entonces el progreso es un proceso dinámico de control creciente de la realidad a la que se ordena, entiende y usa por medio de la voluntad y la razón, dándole un propósito.

No es, aclara Durant, un proceso continuo de aumento de control. Puede haber períodos de estancamiento y retraso, y otros tiempos de avance y mejora.

Debe uno cuidarse de comparaciones sueltas, como la de naciones jóvenes con naciones maduras. Ni lo mejor y peor de una época con lo mejor y peor de todo lo pasado.

Hay genios científicos y de exploración, pero también artísticos. Nos movemos con lentitud. Encontramos quizá que los filósofos pasados son de poco mayor estatura que los actuales, igual que los músicos y pintores.



El problema es «si el nivel humano de habilidad, total y promedio, ha aumentado y si está en su pico ahora».

Comparar a los tiempos primitivos con los actuales puede hacer ignorar las malas condiciones de muchos. Puede incluso crearse una cierta admiración por los tiempos simples idos, que es una «idolatría del barbarismo».

Si bien hay progreso, eso no significa perfección. Siguen existiendo problemas y dificultades.

Progreso e historia

La historia es un gran conjunto de naciones que se crean y destruyen, culturas que se desarrollan y desaparecen. En todo ese proceso, sin embargo, pueden verse grandes picos. Avances que sobresalen, nunca se pierden y muestran ese proceso que lleva del salvaje al científico.

Y entonces ya es posible ver el progreso, ese dinámico y creciente control sobre las circunstancias de la realidad. Estos son los grandes momentos del progreso:

1. Lenguaje

El lento desarrollo de la expresión y que hace posible el uso de la razón: filosofía, poesía, prosa, historia. Es la invención de las palabras que permite comunicación y acumulación de conocimiento.

2. Fuego

Es el progreso que controla al clima, que permite crear herramientas y alimentos no posibles antes. Es el dominio de la oscuridad y la creación de luz.

3. Domesticación de animales

Otra característica del progreso, el dominio sobre las bestias y los servicios que ellas prestan. De solamente cazador que puede ser cazado, este control cambia las cosas. Crea compañeros y provee alimentos.

4. Agricultura

Es el control sobre el hábitat que ahora se vuelve permanente y hace posible dejar los tiempos de caza, donde la civilización no existe. Es lo que hizo posible al hogar y a la escuela, lo que creó rebaños.

Lo que creó a la sociedad, los asentamientos, las iglesias, las construcciones.

5. Organización social

Es el progreso en las relaciones humanas, como el arreglo racional de disputas y conflictos. Es el declive de lo bárbaro y salvaje y el surgimiento de lo civil. El control y orden de lo que antes era brutal y caótico.

Es el progreso que domina las circunstancias y permite las expectativas que crean las nociones de propiedad y seguridad personal. Más instituciones como parlamentos y leyes.

6. Moralidad

Es un control sobre la conducta, a la que orienta con nociones como las virtudes y que hacen posible distinguir a lo bueno de lo malo. Produce nociones como ‘justicia’ y ‘compasión’.

Lo que hace considerar reprobables a la esclavitud, a la violencia y la tortura. Lo que hace alabar a la civilidad y a la cortesía, y permite entender al amor.



7. Herramientas

Otra forma de progreso, cuya característica muestra el control que sobre las circunstancias tienen herramientas, máquinas, invenciones. Ellas liberan y logran prosperidad: más bienes más asequibles.

Tienen efectos, como tiempo libre y mayores ingresos. Lo que crea capital.

8. Ciencia

Es el progreso en forma de control del conocimiento de la realidad del que emergen invenciones. Es el dominio creciente sobre la realidad y que se logra con una razón disciplinada.

9. Educación

Es un asunto de transmisión, de una generación a la siguiente, de experiencias y conocimientos del pasado. Lo que hace elevar el nivel general de conocimiento y está en una etapa de comienzo solamente, dice el autor.

Un control que el progreso logra sobre la ignorancia y el desconocimiento. Lo que complementa a la esencia humana, no solo eso que le permite ganarse la vida, sino la capacidad para apreciar el mundo.

«Sobre todo, [considere a la educación], en su más completa definición, como la técnica de transmitir de la forma más completa posible, al mayor número posible, esa herencia tecnológica, intelectual, moral y artística a través de la cual se forma al individuo en crecimiento y lo hace humano». Ibídem

La educación es progreso porque es lo que permite que las personas se comporten como tales, no como animales.

10. Escritura e imprenta

De la transmisión verbal de ideas esto controla la realidad y hace posible la transmisión de experiencias y conocimiento, y su permanencia. Es un acceso al pasado sobre el que se ha construido el presente.

Hace sobrevivir a civilizaciones que así no desaparecen realmente.

El progreso entendido

La idea de Durant hace posible entender al progreso como un creciente control y dominio de las realidades. Pero no es algo continuo ni garantizado, como él advierte.

Esas diez características del progreso hacen posible examinar la otra posibilidad, la del estancamiento y el retroceso. Basta con examinar los ataques que pueden recibir esas características o elementos.

Destrucción de las bases

¿Qué sucede si son atacadas esas diez bases del progreso? Por ejemplo, la destrucción de la idea de la moralidad, de que hay cosas reprobables y admirables.

O lo que sucedería si se retira el concepto de encontrar la verdad que guía a la ciencia. Lo que pasaría si la educación reduce su calidad, o, pero aún, si ella se usa para adoctrinar en beneficio del gobernante.

La distorsión del lenguaje y la censura serían ataques al progreso. Como también el obstaculizar la libertad que tienen el científico y el inventor para crear herramientas.

Cuando cosas como esas suceden, el progreso se detiene.

Conclusión

Lo que ha hecho Durant es útil. Ha creado una definición de progreso por medio de dos partes:

  1. El control creciente del medio ambiente por parte de la vida.
  2. Siendo ese medio ambiente las circunstancias que condicionan la coordinación y satisfacción de necesidades.

Es posible entender al progreso como la mente y el propósito dominando al desorden; como la forma y la voluntad imponiéndose sobre la materia.

Más aún, ha sugerido diez elementos claves en ese proceso de avance del dominio sobre las circunstancias y el papel que juegan. Indirectamente ha proveído también claves que permiten explicar la falta de progreso.



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[Actualización última: 2021-02]