Contrapeso En defensa de la libertad y el sentido común
¿Qué es Pobreza Relativa?
Leonardo Girondella Mora
7 diciembre 2011
Sección: PROSPERIDAD, Sección: Asuntos
Catalogado en:


La pobreza es una noción compleja y difícil de definir —aun más de medir descubriendo la realidad.

Estas características la hacen maleable, capaz de ser acomodada a cualquier ideología o activismo —increíblemente útil en manos de gobernantes que tienen agendas políticas a justificar.

Para entender qué es pobreza relativa, debe antes conocerse la pobreza absoluta: la carencia de un cierto nivel de ingreso (o gasto y consumo) considerado como mínimo para una vida razonablemente decente.

Ese cierto nivel de ingreso es determinado sobre las bases más sólidas posibles, aunque nunca deja de tener cierta arbitrariedad —siendo la cifra de un dólar diario de ingreso la más conocida. Podrían existir otros criterios.

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La pobreza relativa es notoriamente diferente. Es otra definición de pobreza radicalmente distinta —es el definir a la pobreza en relación al resto de las personas de la sociedad en la que ella se mide:

• La pobreza absoluta establece un criterio fijo, por debajo del cual se considera que la persona es pobre. La pobreza relativa no tiene un criterio fijo, sino uno variable, el de la situación del resto de las personas.

• En una concepción de pobreza relativa, las personas pueden ser calificadas como pobres aún teniendo como ingreso el mínimo establecido por una medición absoluta de pobreza —puede haber pobres relativos incluso con ingresos superiores a ese dólar diario, o aún más, mucho más.

• La pobreza relativa es una función directamente establecida por la distribución del ingreso en un país, o región —son las personas que se encuentran en la porción inferior de la distribución del ingreso, sin importar el ingreso que tienen.

• La medición de pobreza relativa, con frecuencia, usa un criterio como el de considerar pobre a quien tenga un ingreso inferior al, por ejemplo, 50% de la media de ingreso total —lo que significa que en realidad siempre habrá pobres, aunque en proporción variable.

• La noción de la pobreza relativa se justifica en una idea central: las personas necesitan más que un ingreso mínimo que asegure supervivencia física —necesitan ingresos que cubran otras necesidades que se juzguen necesarias para una vida aceptable mínima en esa sociedad.

Un ejemplo aclara esto: hace varias décadas no habría sido considerado pobre quien no poseyera teléfono, ni refrigerador —sin embargo, bajo la idea de la pobreza relativa puede serlo si en esa sociedad esos bienes son poseídos por la inmensa mayoría de las personas.

• La pobreza relativa, por tanto, está determinada por una especie de mínimo de estándar de vida decente en relación a la sociedad en la que se mide — y ese mínimo tiene una naturaleza móvil sustentada en la distribución del ingreso.

Una sociedad ficticia, en la que todos tuvieran el mismo ingreso y las mismas posesiones, daría como resultado una pobreza relativa de cero —pero conforme se registran diferencias de ingreso, comienza aparecer la pobreza relativa porque ella está basada en la distribución de ingresos.

• Lo anterior tiene consecuencias, porque la pobreza relativa puede aumentar aún y cuando el ingreso de todos en esa sociedad se eleve —lo que provoca una actitud lógica para esta medición: el crecimiento económico no importa tanto como la redistribución de los ingresos.

El efecto es importante. Cuando la pobreza es entendida como la no posesión de bienes o servicios que son considerados adecuados para la participación social, el crecimiento económico no tiene mucho sentido para remediar la pobreza —y por consecuencia, el gobierno que combata la pobreza relativa deberá tener políticas redistributivas.

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El corazón mismo de la pobreza relativa es su comprensión como algo que va mucho más allá de los ingresos mínimos razonables para sobrevivir —es pobre el que tiene una carencia de cierto monto con respeto a la situación general del país.

Si, por ejemplo, la clase media tiene una mejora sustancial en sus ingresos y estándares de vida, esto puede hacer que se eleve la pobreza del país: las expectativas de una vida decente suben y la medición relativa produciría un aumento en la medición de pobreza.

Conforme se abandonan las medidas de pobreza absoluta y se adoptan las de pobreza relativa, todo cambia en el enfoque del combate a la pobreza. También se abandonan las políticas de crecimiento económico y la atención se enfocaría a la redistribución del ingreso.

Muchos suelen apuntar una contradicción entre las dos medidas de pobreza. Señalan que un pobre en un país rico puede poseer un automóvil, refrigerador y televisión —al mismo tiempo que un pobre en un país en desarrollo no tiene lo suficiente para una dieta alimentaria adecuada.

Obviamente se trata de mediciones muy distintas —la medición en el país rico es distinta, relativa; la medición en el país pobre es otra, absoluta.

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Termino con unas breves conclusiones.

• Mencioné dos de las mediciones básicas de pobreza, la absoluta y la relativa. Cada una de ellas define a la pobreza de manera muy distinta y conducen a decisiones de política radicalmente distintas.

• Las mediciones relativas de progreso son las favorecidas por mentalidades igualitarias y se adaptan admirablemente a gobiernos interventores, socialistas —los que implantan políticas de redistribución del ingreso.

• Si bien las mediciones relativas de pobreza tienen ese riesgo, que fomenta el estancamiento económico, no por ello deben ser desechadas en su totalidad. Ellas contienen una valiosa idea, la de incluir en las mediciones de pobreza estándares que sean ajustados en el tiempo y acomoden cambios en las circunstancias del país o la zona medida.

Addendum

Un fenómeno interesante, del que no tengo cifras, es el de China —su crecimiento económico puede estar mostrando dos cosas: (1) una mejora del ingreso personal promedio y (2) un aumento de la pobreza.

Para el interesado en el detalle de este tema, el libro de Niemietz, K. (2011). A New Understanding of Poverty: Poverty Measurement and Policy Implications (Research Monograph). Inst of Economic Affairs, es indispensable.

De esa obra tomé ideas para esta columna.

Nota del Editor

Hay más ideas sobre el tema en ContraPeso.info: Pobreza.

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