Contrapeso En defensa de la libertad y el sentido común
Externalidades: ¿Qué son?
Leonardo Girondella Mora
15 mayo 2014
Sección: EFECTOS NO INTENCIONALES, Sección: Asuntos, Y MATERIAL ACADEMICO
Catalogado en:


La definición de una externalidad contiene elementos que son mejor entendidos por medio de ejemplos separador.001concretos de la vida diaria —que expondré después de tratar los elementos básicos de la externalidad general.

• Un efecto, consecuencia, efecto que representa un costo para terceros.

• Un costo que se origina por la acción de una persona que busca una satisfacción personal, por la que paga un precio.

• El costo pagado no incluye el costo de los efectos producidos en las terceras personas.

• El resultado neto es que el precio pagado por la persona no incluye la totalidad de los costos de su acción.

Aunque puede haber externalidades positivas para terceros, el análisis de ellas se inclina más por las externalidades negativas.

Lo anterior lleva a una definición de externalidad muy simple: las consecuencias de las acciones de una persona en terceros para quienes eso representa un costo o beneficio no considerado por la persona que actúa.

El concepto es propio de la Economía y, por eso, está inclinado a considerar las consecuencias de actividades económicas en los demás —aunque podría ser aplicado también en campos fuera de la Economía.

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Todo lo anterior puede ser mejor comprendido por medio de ejemplos cotidianos —los que muestran la idea de efectos en terceros de conductas personales de todo tipo.

• El ejemplo más usado de externalidad es el de la contaminación producida por una fábrica que emite desperdicios al aire o al agua —dañando el aire o el agua que son usados por otros. Los costos de producción de esa fábrica no incluyen el costo del efecto producido en terceros.

• La misma fábrica, por otro lado, tiene externalidades positivas varias, como por ejemplo, el beneficio que recibe sin costo adicional el restaurante cercano a la planta, en el que comen sus empleados —y que toma la forma del pago de la educación de los hijos de los meseros, entre otras posibles.

Los dos ejemplos muestran una característica de la sociedad: una profunda red de relaciones mutuas conectadas de maneras muchas veces insospechadas.

• Una persona compra un perro, un cachorro que ladra por las noches en el patio molestando el sueño de los vecinos —la externalidad es esa molestia a los vecinos y cuyo costo no está incluido en lo que el dueño del perro paga por él (veterinario, comida, etc.)

La situación podría arreglarse, por ejemplo, si el dueño del perro paga por al aislamiento acústico de las casas de los vecinos —o quizá, si lleva al perro al interior de su casa, o si se deshace del animal.

• Una persona con fuerte sobrepeso ocupa un asiento en un avión, ocupando parte del espacio esperado por el pasajero de junto y produciendo incomodidad a éste —la obesidad de uno produce una externalidad en otro.

La situación podría arreglarse, por ejemplo, si la persona obesa negociara con la otra y le ofreciera pagar parte de su billete de avión —una posibilidad también aplicable al caso de infantes que molestan a los viajeros cercanos.

• Las situaciones pueden ampliarse a extremos, como, por ejemplo, considerar una externalidad negativa el efecto de los votos de ciudadanos que llevan al poder a un personaje como Hugo Chávez —lo que daña a casi todos.

Esa posibilidad muestra de nuevo la complejísima red de relaciones mutuas entre las conductas de las personas afectándose entre ellas de maneras positivas y negativas que son difíciles de examinar.

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Por último, las externalidades en su sentido más estricto, especialmente en el caso de la contaminación, han dado ocasión para la intervención estatal —con reglas y multas que significan costos por contaminar y, por eso, tratar de ser evitados o son usados para medidas de descontaminación.

La idea ha sido llevada a otras áreas, como por ejemplo, la intervención estatal que regula y eleva precios de alimentos “chatarra”  con el propósito de reducir las externalidades de la obesidad: altos costos de atención médica pública.

Pero esa intervención estatal también puede tener externalidades negativas, como el aumento del precio de productos —lo que daña el poder adquisitivo de la gente.

En resumen, la definición de externalidades debe hacer considerar los efectos y consecuencias que tienen las conductas personales en los demás —lo que acarrea el pensar en la Teoría de las Consecuencias no Intencionales.

Addendum

Releyendo lo anterior, creo que puede lograr una mejor comprensión de las externalidades el tomar a la política proteccionista —mediante la que se cierran fronteras a los bienes importados y que produce lo siguiente:

• Un efecto positivo para las empresas nacionales, las que trabajan ahora sin competencia externa y operan con un mercado cautivo —lo que producirá ganancias mayores.

• Un efecto negativo en los consumidores, los que tendrán que comprar bienes más caros y de menor calidad, con pocos adelantos y mejoras.

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