Dos situaciones indeseables que en muchos casos son causadas por la intervención estatal en la libertad personal económica. ¿Qué es un mercado negro? ¿Qué es la economía informal?

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Introducción

Se examinan dos situaciones que son efecto de acciones gubernamentales que alteran los incentivos económicos y producen efectos no intencionales que empeoran la situación que esas acciones intentaron resolver.

Las buenas intenciones inmediatas del intervencionismo estatal no bastan para justificar sus decisiones y una muestra de ello son muchas instancias de economía informal y de mercados negros.

¿Qué es la economía informal?

Es la actividad, conocida también como economía sumergida, que se encuentra fuera del conocimiento y control de las leyes y el gobierno de un país. Empresas, empleos y actividades económicas que son «invisibles» al gobierno.

Ella puede entenderse mejor comparándola con la economía formal, que es la abierta y visible para propósitos legales, fiscales, laborales y estatales. Ella ha sido definida de esta manera:

«La economía informal es aquella donde las condiciones laborales no siguen un marco legal. Así, abarca una serie de actividades productivas donde los trabajadores no cuentan con derechos como vacaciones, compensación por tiempo de trabajo, indemnizaciones por despido, entre otros». economipedia.com

Esta actividad incluye no solo la omisión de leyes laborales, sino la del resto de las leyes y reglamentos que el gobierno aplica a la actividad económica. En otra parte, ella se explica así:

«La economía informal o economía irregular es la actividad económica que es invisible al Estado por razones de evasión fiscal o de controles administrativos (por ejemplo, el trabajo doméstico no declarado, la venta ambulante espontánea o la infravaloración del precio escriturado en una compraventa inmobiliaria)». es.wikipedia.org

La economía informal es esa actividad económica de producción de bienes y servicios que se realiza fuera de la ley y de la supervisión gubernamental. Una especie de mundo económico invisible a los ojos estatales.

¿Por qué hay economía informal?

La justificación de la economía sumergida o clandestina puede ser explicada entendiendo el factor clave de la decisión personal de ir a la economía formal o no. Ella es una decisión económica de costos y beneficios.

Cuando la persona balancea costos y beneficios de ser formal o informal, hace un análisis del saldo final de ellos. Si encuentra que los costos o inconvenientes de estar en la economía formal son mayores a los beneficios, decidirá entrar o permanecer en la economía informal. Y viceversa.

📌 Por otro lado, esta es una opción rápida y barata para todos los que no han podido encontrar empleo en la economía formal. Es decir, la escasa creación de empleos formales produce economía informal, por fuera de las leyes.

Los factores que influyen en la decisión de ser formal o informal son variados y todos se refieren a la facilidad y costo de operar los negocios, entre otros:

  • Costo y tiempo de apertura
  • Costo y tiempo de cierre
  • Dificultades de permisos y licencias.
  • Precio y disponibilidad de electricidad
  • Monto de tributación y complejidad fiscal
  • Dificultades de registro de propiedades
  • Corrupción en la supervisión gubernamental
  • Facilidades de crédito
  • Costos y complejidad de leyes laborales

[El Banco Mundial tiene un índice de 190 países que miden la facilidad de hacer negocios]

¿Qué es un mercado negro?

Es una modalidad de la economía informal, que se diferencia por la naturaleza prohibida e ilegal de los productos y bienes que están disponibles en los mercados negros.

Allí se encuentran productos como órganos humanos, drogas, armas, animales exóticos, en incluso petróleo. Incluye una modalidad reciente, la de la «un mundo digital y a la vez secreto que recibe el nombre de «web oscura». Es anónima, virtualmente indetectable y se utiliza tanto con fines políticos como delictivos».

En otras palabra, un mercado negro es el que hace disponibles bienes y servicios suya producción o venta han sido decretados como ilegales. Ellos están prohibidos y las leyes castigan su comercio.

«Al estar compuestos por transacciones ilegales, los mercados negros tienden a aparecer en aquellos países o sectores con legislaciones más intervencionistas. La prohibición de ciertos productos hace que aquellos que lo demandan solo puedan acudir a mercados ilegales (mercados negros) para adquirirlos». economipedia.com

Esta situación de mercado negro es propiciada por factores que operan simultáneamente:

  • Una demanda sustancial de un producto o servicio
  • La prohibición legal de ese producto o servicio
  • Creación de una oportunidad de negocio fuera de la ley

El ejemplo más claro es el del combate a las drogas, declaradas ilegales, y que son productos de demanda inelástica y sin substitutos. Esta es una oportunidad de negocio que aprovechan quienes están dispuestos a violar las leyes y tener amplias utilidades.

¿Por qué hay mercados negros?

Los tres factores anteriores explican la existencia de ellos, especialmente la intervención estatal para decretar una prohibición. El punto central es la justificación de esa prohibición y cuándo lo está.

La prohibición de importación de televisores, por ejemplo, suele generar contrabando, que es una oportunidad de negocio creada por una prohibición difícilmente justificable. En cambio, la prohibición de comercio de órganos humanos con facilidad se justifica, especialmente si significa el asesinato de personas.

Con una faceta adicional, la de los efectos no intencionales que la prohibición produzca. La ilegalidad de las drogas podrá estar moralmente justificada, pero implantarla tiene consecuencias como la financiación al crimen organizado y, en general, el aumento de asesinatos y robos.

📌 ¿Qué es lo que realmente debe ser prohibido legalmente, perseguido y castigado? La respuesta a esa pregunta es el corazón del problema de los mercados negros. Un exceso de prohibiciones, por buenas intenciones que tenga, los crea con consecuencias peores que el problema que quiso resolverse.

Por ejemplo, un control de precios de la gasolina podría producir escasez provocada si los precios son bajos y un mercado negro si ellos son altos. Lo mismo con un control de cambios que crearía un mercado negro de divisas.

Los incentivos económicos son la clave

Detrás de la economía informal y los mercados negros, hay un concepto que tiene el poder de explicarlos en buena parte.

El intervencionismo económico es una herramienta que altera esos incentivos en la realidad y para bien o para mal. Los altos costos e inconvenientes de la formalidad económica son estímulos que elevan la informalidad, al igual que políticas que obstaculizan la creación de empleos.

Lo mismo sucede con los mercados ilegales creados por prohibiciones que con buenas intenciones no consideran efectos colaterales que empeoran la situación que pretendían resolver.

Conclusión

La alteración de los incentivos que afectan la acción de las personas, por la vía del intervencionismo económico, pueden producir consecuencias negativas como los mercados negro y la economía informal. No es que esa intervención sea siempre negativa, sino que ella tiene límites que no debe pasar.


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[Actualización última: 2022-01]

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Más de cuatro décadas de escribir columnas de opinión y análisis políticos en periódicos y en línea. Autor de tres libros.