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Mercantilismo: Una Definición
Leonardo Girondella Mora
16 abril 2008
Sección: ECONOMIA, Sección: Asuntos, Y MATERIAL ACADEMICO
Catalogado en:


Mercantilismo es una política económica general de tipo intervencionista —el gobierno debe intervenir regulando a la actividad económica para implantarla pues no hay otra manera de hacerlo.

Su centro neurálgico es la regulación gubernamental de las importaciones y las exportaciones que realizan las personas de un país, con el objetivo de tener un superávit de recursos: tener el máximo de exportaciones y el menor número de importaciones posibles.

El mercantilismo tiene como objetivo general elevar la riqueza del país, a la que define muy estrechamente como la cantidad de divisas, metales preciosos y recursos naturales que posee dentro de sus fronteras.

Es decir, considera como prosperidad nacional el que dentro de él se encuentre la mayor cantidad posible de metales preciosos o equivalentes.

La única manera para aplicar una política mercantilista es que ella sea ordenada e impuesta por el gobierno, el que utiliza la coerción para prohibir actividades como la importación de bienes —será, por tanto, característico del mercantilismo la existencia de aduanas en sus fronteras para evitar importaciones.

Por consecuencia, el mercantilismo es una política económica opuesta al libre comercio.

Aunque no se encuentre expresamente estipulado, el mercantilismo presupone que la riqueza en el mundo es una cantidad fija, que no crece, y de la que debe obtenerse la mayor tajada para beneficiar a un país.

Esta hipótesis es falsa —la riqueza crece, no es una cantidad fija, y por eso la estrategia de acaparar la mayor parte posible de ella es equivocada.

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El Mercantilismo es con frecuencia confundido con otras políticas económicas y de gobierno —suelen algunos creer que es similar o igual al Capitalismo, cuando en realidad son polos opuestos.

Pero, el Mercantilismo sí puede estar asociado con actividades imperialistas que buscan el dominio de recursos naturales fuera de la nación —por ejemplo, minas de metales y otros recursos en otros países.

El Proteccionismo tiene cierta similitud con el Mercantilismo —ambas políticas prohiben o limitan las importaciones —el Proteccionismo para cobijar a las industrias de un país de la competencia de bienes extranjeros y el Mercantilismo para elevar la riqueza del país.

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El Mercantilismo es una política con serias dificultades:

• Define a la riqueza nacional sólo como la posesión de recursos naturales o de metales preciosos —sin considerar elementos de capital como tecnología y desarrollo, planta industrial, infraestructura, capital humano y demás, que son necesarios para el crecimiento.

• Tiende a elevar los precios internos por prohibir la entrada de bienes extranjeros y aumentar la existencia de circulante sin elevaciones proporcionadas de producción de bienes.

• Aumenta el intervencionismo estatal con leyes y disposiciones en número creciente.
Desperdicia las ventajas comparativas del país al dedicar recursos a actividades en las que no se tiene ventaja alguna.

• Es propicia a la creación de empresas estatales monopólicas e ineficientes.

• Es contraria a las libertades humanas.

• Tiende a crear conflictos entre naciones.

• Supone que la riqueza es invariable.

El Mercantilismo, popular en los siglos 16 a 18, muy ligado al nacimiento de los estados-nación y atacado por los partidarios de la Economía Clásica, aún persiste en algunas ideas muy actuales —como en el énfasis en la balanza comercial, cuyos déficits suelen ser vistos injustificadamente como alarmas económicas.

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De acuerdo con Rothbard, la palabra mercantilismo fue empleada al final del siglo 19 para nombrar a un sistema político y económico, el sistema del estado absoluto. La denominación es un tanto laxa y ha tenido diversas interpretaciones.

Una de las más genéricas es la que habla de un sistema de gran poder estatal —pero también se habla de privilegios estatales muy enfocados a la prohibición de importaciones y el subsidio de las exportaciones, y la acumulación de divisas dentro del país incluyendo proteccionismo.

La naturaleza vaga del mercantilismo abarca todo lo anterior —es una práctica política con escasa teoría, que encaja perfectamente con el absolutismo de estado: muchos impuestos, gran gasto estatal y el engrandecimiento de la nación y su soberanía.

En realidad, no muy diferente a las ideas de muchos gobiernos actuales, incluyendo la influencia desmedida de intereses especiales que buscan favores de un estado que tiene el poder para concederlos.

Una parte esencial del mercantilismo es la creación de concesiones especiales —la creación de monopolios de comercio de ciertos productos o en ciertas zonas: los permisos eran concedidos a personas que a su vez rendían algún servicio al gobierno.

El monopolio estatal petrolero de varios países es, en estos días, un buen ejemplo de mercantilismo. El fondo de esta práctica es la anulación de la competencia, quizá la mayor de las ambiciones de un comerciante o un industrial —los gremios lograban lo mismo, una especie de cártel de alguna profesión que limitaba la oferta de esos servicios y elevaba precios.

La idea de anular la competencia es totalmente lógica con la otra práctica mercantilista, la de prohibir importaciones: los bienes importados representarían una competencia para los proveedores nacionales. También resulta congruente la práctica de subsidio a las exportaciones porque es una ayuda al productor local para elevar sus ventas.

El mercantilismo ha sido visto no como una teoría económica formalmente creada y sustentada en principios razonados —fue mucho menos que eso: el producto de aseveraciones gratuitas y textos incongruentes, más destinados a adular a la autoridad logrando favores de ella sosteniendo que el interés de unos pocos es igual al del resto (Bastiat hizo una parodia de esta mentalidad en el que uno de sus puntos es esa ayuda a empresas particulares con fondos públicos).

Véase la influencia del Mercantilismo en América Latina. También conviene ver Saqueo de América Latina.

Es especialmente recomendable la obra de Rothbard, Murray Newton (1995). Economic Thought Before Adam Smith: An Austrian Perspective On The History Of Economic Thought. Aldershot, Hants, England ; Brookfield, Vt., USA. E. Elgar Pub., para profundizar en el tema.


ContraPeso.info es un proveedor de información e ideas que buscan explicar la razón de ser de sucesos económicos, políticos y sociales.



5 Comentarios en “Mercantilismo: Una Definición”
  1. lucia Dijo:

    es muy larga la imformación NOTA DEL EDITOR: el mercantilismo merece una explicación clara y eso toma espacio, que en este caso es comparativamente breve con respecto a otras fuentes. Unos tres minutos de lectura o cuatro es un mínimo absoluto.

  2. mery Dijo:

    esta un poco confuso pero con imagenes se entenderia mejor muchas gracias

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